Cate Shortland não conseguia entender por que a Marvel Studios a queria.

Embora a cineasta australiana já estivesse trabalhando por mais de 20 anos, não havia quase nada em sua carreira que sugerisse que ela era a escolha certa para dirigir “Viúva Negra”, o tão aguardado filme solo da Vingadora de Scarlett Johansson. Os três filmes de Shortland — “Somersault” de 2004, “Lore” de 2012 e “Berlin Syndrome” de 2017 — são todos centrados em torno de uma mulher jovem em circunstâncias angustiantes.

Mas eles mal tiveram um lançamento doméstico (combinados, eles arrecadaram apenas $4,2 milhões ao redor do mundo), e estão longe de serem histórias de super-heróis: deliberadamente compassadas, intimamente dimensionadas e dedicadas a explorar a humanidade perigosa e comum de seus protagonistas.

Então ela recusou a Marvel — ou, pelo menos, ela tentou. “Eu disse ao meu assessor em Los Angeles, ‘Não há como eu fazer este filme, e não tenho certeza por que eles estão me querendo. É uma loucura, todo esse esforço'”, diz Shortland. “E então ela nunca disse não para eles.”

A razão pela qual a Marvel estava insistindo , ao que parece, é porque Johansson queria que eles fizessem isso .

“Uma das coisas maravilhosas de trabalhar para a Marvel e o histórico dela é um monte de gente incrível que levanta a mão para trabalhar nesses filmes”, diz a atriz. “Mas era apenas a Cate para mim desde o início.”

Johansson ficou particularmente apaixonada pelo segundo filme de Shortland, “Lore”. Ambientado nos últimos dias da Segunda Guerra Mundial, o filme segue uma adolescente alemã que luta para manter seus irmãos mais novos vivos, ao mesmo tempo que se livra de uma vida inteira de doutrinação nazista injetada por seus pais. O filme rendeu muita aclamação para Shortland e foi o que a Austrália submeteu ao Oscar de Melhor Filme em Língua Estrangeira.

“Era muito importante para mim que a pessoa que dirigisse este filme tivesse feito uma obra-prima e depois alguns outros filmes bons”, diz Johansson com uma risada. “Uma obra-prima, sabe? E eu realmente acho que ‘Lore’ está realmente tão perto de — quero dizer, é um filme perfeito.”

Então Johansson procurou Shortland para tentar cortejá-la — o que, devido às principais dúvidas de Shortland, não foi fácil. “Ela era muito evasiva”, diz Johansson. “Foi muito difícil encontrá-la.”

Mesmo quando as duas finalmente se conectaram, o tópico de dirigir “Viúva Negra” foi habilmente evitado.

“Estávamos bastante hesitantes uma com o outra”, diz Shortland. “Ela me disse o quanto havia gostado de alguns dos meus filmes, e então eu disse a ela o quanto gostei de algumas das suas atuações. Foi como um namoro. Fizemos listas de, tipo, nossas 20 músicas favoritas, e nossos 20 filmes favoritos, e nossas 20 coisas favoritas, e enviamos uma para a outra. E eu me lembro da primeira vez que fizemos chamada pelo Zoom, minha filha estava em casa. Eu pensei, ‘Oh, desculpa, minha filha está fazendo muito barulho’. E a Scarlett disse, ‘Oh, eu posso conhecer sua filha?’ O que eu entendi disso foi que ela não mudou quando falou comigo ou com o meu filha. E foi aí que fiquei muito curiosa sobre quem ela era, porque isso é uma coisa rara.”

Enquanto Shortland continuava pensando sobre o trabalho, ela começou a assistir a mais filmes da Marvel Studios — ela tinha visto apenas “Thor: Ragnarok” e “Pantera Negra” — mas a exposição ao expansivo Universo Cinematográfico da Marvel ajudou muito pouco a convencer Shortland de que ela deveria entrar nisso.

“Não ficou menos louco”, diz ela. “Ficou mais louco.”

“Viúva Negra”, contudo, era por natureza um tipo diferente de filme da Marvel Studios. Por um lado, como todos que assistiram a “Vingadores: Ultimato” sabem, Natasha Romanoff de Johansson morre naquele filme se sacrificando pelo bem maior; “Viúva Negra” é uma “prequel” ambientada no período imediato depois de “Capitão América: Guerra Civil” de 2016, quando Natasha era uma fugitiva. Então, comparativamente falando, “Viúva Negra” poderia existir em seus próprios termos mais do que a maioria dos outros filmes do UCM, que foram obrigados a ajudar a tecer uma tapeçaria de narrativa muito maior.

Por outro lado, este seria o primeiro filme do MCU em que o herói do título é apenas uma pessoa normal — sem superforça, martelos mágicos, super-ternos poderosos, fortunas gigantescas ou ascendência cósmica: apenas uma ex-espiã russa e assassina armada com inteligência, astúcia e destreza física.

Por mais difícil que fosse para Shortland se imaginar no comando de um filme de super-herói, as oportunidades criativas oferecidas por “Viúva Negra” acabaram se mostrando tentadoras demais para ela deixar passar.

“Fui fisgada pela ideia de tentar contar uma história realmente pessoal e íntima em meio a tanta beleza e espetáculo”, diz ela. “Quando eu realmente decidi que queria fazer, eu decidi 150% — tipo, eu nunca quis fazer nada tanto quanto isso, de certa forma. Foi estranho.”

Apesar de, como ela diz, estar “realmente falida”, Shortland pagou a uma editora US$ 10.000 para ajudá-la a montar uma espécie de peça de inspiração para uma audição — tirada de filmes como “No Country for Old Men” e “Sicario” — pelo que ela imaginou que o filme poderia ser, que ela exibiu para o chefe da Marvel Studios, Kevin Feige, os principais executivos Louis D’Esposito e Victoria Alonso, e os executivos de desenvolvimento Brad Winderbaum e Brian Chapek.

“Tinha que ser realmente arenoso e escuro, porque, caso contrário, se ela fosse muito revestida de Teflon, eu não me importaria com ela”, diz ela. “Eu realmente queria que o filme fosse um parque de diversões, mas ao mesmo tempo, eu sabia que tínhamos que honrar quem ela era. E então se tornou sobre, ok, quem traremos para esta história que vai abrir essas fendas?

Entre o passo de Shortland e o apoio entusiástico de Johansson, Shortland finalmente conseguiu a cadeira de diretora. Amma Asante, Maggie Betts, Melanie Laurent e Kimberly Peirce também supostamente disputaram o cargo, mas Shortland diz que não teve conhecimento dessa parte do processo. E ela também se esquiva de uma pergunta sobre a diretora argentina Lucrecia Martel (“The Headless Woman”), que disse em 2018 que recusou “Viúva Negra” depois que ela disse que os executivos da Marvel lhe disseram: “Não se preocupe com as cenas de ação , nós cuidaremos disso. ”

A história apenas reforçou uma percepção persistente, justa ou não, de que a Marvel contrata diretores com pouca experiência em produção de filmes de ação para melhor controle do produto final e para manter um estilo geral. No papel, Shortland parece ser exatamente o tipo de cineasta em risco para esse tipo de tratamento, mas ela diz que teve uma experiência “oposta”.

“Eu não poderia ter feito um filme assim”, diz ela

Muito parecido com sua bobina de audição, Shortland diz que assim que conseguiu o trabalho, ela montou uma sequência de 10 minutos “do que poderíamos explorar fisicamente” nas cenas de ação de “Viúva Negra”. Ela olhou para tudo, desde a dança contemporânea até cenas onde um homem estava exercendo um tipo de domínio físico sobre uma mulher que é muito mais comum no mundo real do que foi o caso de Natasha Romanoff no UCM.

“Como quando um homem empurra uma mulher contra a parede ou empurra uma mulher para o chão”, diz ela. “Para que pudéssemos fazer o público sentir algo. Sempre pensei em como fazemos eles sentir? ”

Com base nessa bobina, Shortland trabalhou com Winderbaum e Chapek para contratar um diretor de segunda unidade que pudesse corresponder à sua visão, decidindo no final das contas pelo coordenador de dublês veterano Darrin Prescott (“Pantera Negra”, franquia “John Wick”).

“E então todos nós colaboramos durante todo o processo”, diz ela. “Darrin e eu estávamos muitas vezes no set juntos, e acabamos filmando algumas das lutas por duas semanas. Então, eu fazia quatro dias, e ele fazia três dias. ”

Durante todo o tempo, Shortland pressionou para que a ação reforçasse a natureza visceral do mundo de Natasha. Para o primeiro encontro entre Natasha e o Treinador — o misterioso assassino capaz de aprender o estilo de luta de qualquer um, movimento por movimento — a diretora deu à equipe de dublês um conjunto vívido de instruções.

“Eu disse que queria sentir que ela estava pedindo carona ou caminhando para uma estação de trem e foi atacada por um estranho”, diz ela. “Portanto, há momentos nessa luta — porque ela está lutando contra alguém que é tão formidável — que, para ela, ela se sente vulnerável. Mesmo que para o mundo exterior, pareça que ela pode lidar com isso, eu estava tentando encontrar momentos para a personagem em que ela não tivesse certeza. ”

Inicialmente, era a Marvel que não tinha certeza — da abordagem crua de Shortland. “É uma linha tênue, porque você quer que as pessoas se divirtam e aproveitem”, diz ela. “Mas você também não quer que as pessoas ponham uma chaleira no fogo quando a sequência da luta acontecer, porque eles sabem o que esperar. Então eu tive que lutar para tornar as coisas um pouco mais feias. ”

O que segurou isso, ela diz, foi depois que ela enviou um corte duro da luta entre Natasha e sua irmã Yelena (Florence Pugh), em que ambas as mulheres brutalmente esmagam os corpos uma da outra em um esconderijo em Budapeste.

“Kevin disse: ‘Faça com que seja mais verdadeiro, mais visceral’”, diz Shortland. “Assim que viram o que eu estava fazendo, me empurraram para eu ir mais longe. E eu acho que é por isso que Kevin é um produtor incrível. Porque ele vê o que você tenta criar e te incentiva a fazer isso com mais honestidade, eu suponho. ”

É parte do que levou Shortland a criar a sequência de créditos de abertura de “Viúva Negra” que não se intimida com as semelhanças entre a infância de Natasha — ser arrancada de sua família e contrabandeada para um mundo clandestino no qual ela perde o controle sobre seu próprio destino — e a praga do mundo real do tráfico de crianças e da exploração sexual. Novamente, houve uma linha tênue que Shortland teve que percorrer, sabendo que os pais costumam trazer seus filhos para ver os filmes da Marvel. Sua própria filha de 12 anos e alguns de seus amigos de escola têm uma participação especial na sequência, enquanto outras garotas capturadas para o programa Viúva Negra de Dreykov (Ray Winstone), o chefe da Sala Vermelha.

“Acho que funciona em dois níveis”, diz Shortland. “Se um garoto de 12 anos está assistindo, espero que vejam que ele está escolhendo as meninas por um motivo. E com os adultos, acho que isso pode ressoar em outras áreas. Da próxima vez que estivermos assistindo ao noticiário, talvez só pensemos um pouco mais sobre alguns problemas.”

O maior desafio, no entanto, não era a ação. “Acertar o roteiro foi muito, muito difícil”, diz ela.

Com base em uma história de Jac Schaeffer (“WandaVision”) e Ned Benson (“Dois Lados do Amor”) e um roteiro de Eric Pearson (“Thor: Ragnarok”), Shortland teve que descobrir como trazer o público de volta para um tempo antes dos eventos catastróficos de “Ultimato” enquanto mistura a história da família de Natasha com um thriller de espionagem internacional.

É isso — a junção de um monte de elementos díspares em um espetáculo de ação coerente capaz de agradar um público global — que tem sido o molho secreto da Marvel Studios por 13 anos. É também a fonte de muitas das críticas dirigidas ao UCM, tipificadas pelos comentários polêmicos de Martin Scorsese de que a franquia “não é o cinema de seres humanos tentando transmitir experiências emocionais e psicológicas para outro ser humano.”

Ao discutir como navegar pelos desafios do processo de narrativa da Marvel, Shortland até mesmo fala dessa crítica de Scorsese — com uma espécie de admiração de como o estúdio consegue continuar fazendo isso.

“Eu meio que acho que um roteiro da Marvel é como quando você contrata um grande produtor musical e faz um remix e um premix e está apenas sampleando todas essas coisas diferentes”, diz ela. “Sabe, pessoas como Scorsese dizem: ‘Não é um filme’. É como se não fosse um filme — é um tipo diferente de coisa. Porque Kevin fala sobre como um filme vai entrar e atingir outro filme e desencadear através dele. E eu acho que é uma maneira diferente de criar e editar. ”

Acostumar-se ao jeito Marvel deu trabalho, mas Shortland também encontrou um amplo espaço para entrar nessa experiência.

“Eu estou tão feliz por ter feito isso”, diz ela. “[Tem sido] um prazer trabalhar com os atores e produtores para trazer à tona a crueza e a vulnerabilidade neste mundo enorme.”

Shortland estava profundamente envolvida na pós-produção de “Viúva Negra” quando a pandemia de COVID-19 forçou a Disney a adiar o filme desde maio de 2020, ficando para 9 de julho de 2021. Por praticamente todo esse período de 14 meses, o filme ficou trancado, e Shortland está em casa na Austrália com sua família, longe do MCU.

“Foi muito bom me afastar disso”, diz ela. Ela está trabalhando com “um jornalista bonito” em um roteiro sobre o qual ela se recusou a dar detalhes, mas por outro lado, ela manteve sua vida bastante tranquila, jogando Uno com sua filha e tendo tempo para contemplar o que ela quer fazer a seguir. Ela habilmente evita a pergunta de saber se isso será com a Marvel. Mas sua experiência em fazer “Viúva Negra” curou para sempre Shortland de suas dúvidas anteriores sobre fazer grandes filmes de sucesso de bilheteria.

“Eu realmente me apaixonei pela ação e pela arte da coreografia”, diz ela. “Fazer as pessoas voarem pelo ar e se chocarem contra as coisas. É muito bom. ”

Entrevista retirada do site da Variety.